《时代周刊》封面文章:攻克顽症尚待时日

,期间,在阻止患者的智力缓慢衰退上也未能取得成功。但在科学家们把注意力集中于在发病早期阶段介入治疗,并开发出能精确针对病因的更好治疗方法后,以上被动趋势似乎在发生改变。

加州大学旧金山分校的格拉斯顿神经疾病学会(Gladstone Institute for Neurological Diseases)主任,神经学科学家Lennart Mucke表示,“根据临床实验,人们现在对老年痴呆症的了解比表象更清楚了。尽管,各种相关报告显示现状让人感到沮丧,但因有更多患者参与了实验性治疗,未来若干方面可能会更有前景”。

但新的治疗方向不可能很快进入实用。据医保专家估计,65岁年龄老人患上该病的风险可能在10%,仅美国在2050年时的患者人数近乎要翻三倍,达1340万人。

为解决此疾病的流行趋势,研究者现正把他们从以往失败中学到的知识运用到治疗中去。他们相信,一旦发现患者出现记忆力丧失、混乱和痴呆时,要扭转对脑神经细胞的伤害为时已晚。当患者处在生存期,确诊老年痴呆症很困难,只有待患者死亡,经过尸检后才能确诊。尸检时能够观察到称之为淀粉质(amyloid)和杂乱无序的死亡神经细胞构成的蛋白质匾(protein plaques)的结合体,这时才可对该病下确切定义。但若医生能尽早确诊,甚至可能在病症开始出现前做出诊断,他们才可能挽救患者的神经细胞,阻止脑功能逐渐丧失。

科学家们近年已将注意力集中到蛋白质匾问题上,以及找出降低和减少这类物质,舒缓大脑负担的办法。但仅仅采取针对于此的疫苗方式和其他药物的失败,意味着人们需要考虑包括范围更广的方法,即把新确定下来的基因作用,甚至是应对杀死神经细胞的化学过程的方法都包含在内。

当前,即使是确诊的患者仍无法得到治疗,因此要说服老年痴呆症患者和他们的家属相信这一点确实是个挑战。但阿尔茨海默病症协会(Alzheimers Association)和国立老年医学研究中心(National Institute on Aging)的专家们坚信,早期确诊对扭转这种疾病流行至关重要。这两家研究机构近期颁布了从利用实验性血液和脊髓液检查(experimental blood and spinal fluid tests)中所获经验的诊断指南。通过检查,人们能够早在病症出现前就了解患病者的大脑蛋白质的特征。此外,政府和制药企业间的独特合作方式,可让研究者得到更多的,处在不同患病阶段患者的脑组织扫描图像,以让大夫们进一步精确了解哪一类患者处在高风险阶段和下一步如何帮助他们治疗。

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